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The Most Rev. Thomas J. Olmsted is the bishop of the Diocese of Phoenix. He was installed as the fourth bishop of Phoenix on Dec. 20, 2003, and is the spiritual leader of the diocese’s 820,000 Catholics.

“Come and see.” It was about four in the afternoon when Jesus said this to His first two disciples (Cf. Jn 1:35ff). At once, they accepted His invitation, and nothing would ever be the same again.

Adult converts to the faith like my own father can often tell you an exact time when they heard God’s call to follow Him, and how it brought such wondrous changes for good. To accept Jesus’ invitation to come and be with Him is to initiate a new vision and begin a new life beyond all imagining. When a person responds to this divine call, then the prayer of St. Paul is fulfilled (Eph 1:18f), “May the eyes of your hearts be enlightened, that you may know what is the hope that belongs to His call, what are the riches of glory in His inheritance among the holy ones, and what is the surpassing greatness of His power for us who believe.”

The problem of skepticism

To see with the eyes of the heart one must be ready to let go of what he saw and held tightly before Jesus called. The first two disciples left behind the teacher whom they had followed until 4 p.m. that day, i.e. they left behind John the Baptist, because someone greater was calling them. When Jesus called the fishermen who worked the Sea of Galilee, they left behind their father, nets and boats, in order to follow Him.

To come to faith requires a readiness to let go of one’s own view of reality so as to see things as Jesus reveals them. Various things can hinder our readiness to make this leap of faith. Skepticism, for example, places stumbling blocks in the path to faith for many in secular societies. It urges an endless critique of the Church and her teachings and even a sarcastic scoff at truths about marriage and family, chastity and freedom, the evils of abortion and contraception, and so forth.

This is not to say that our practice of the faith is above criticism. Neither is it the case that all critical thinking is wrong. But an age of rampant secularism can freeze people in an attitude of constant criticism that leaves no room for admiration of the goodness of God and that hardens the heart to His loving initiatives.

When skepticism dominates my thinking and acting, the eyes of the heart become blind to the loving initiatives of God. On other hand, when I surrender in faith to God, “I abandon the self-centeredness of my normal vision and consent to look at reality from God’s perspective” (Avery Dulles, “The Assurance of Things Hoped for: A Theology of Christian Faith,” p. 275).

A contemplative intellect

To receive the gift of faith today, to accept the grace of hearing the voice of Jesus and responding to Him in trust, requires an intellect that is ready for contemplation. At its deepest level, the intellect is contemplative because its purpose is to seek the truth. It is not made to be ceaselessly skeptical.

Faith always begins by God’s initiative, not human effort. Nathaniel discovered this, to his surprise, when Jesus said to him (Jn 1:48), “Before Philip called you, I saw you under the fig tree.” The eyes of our hearts are opened by the loving gaze of Christ. The origin of faith, the initiative that leads to believing in Jesus, always belongs to God, not to us.

Nonetheless, faith is a human act. As the Catechism points out (#154), “Believing is possible only by grace and the interior helps of the Holy Spirit. But it is no less true that believing is an authentically human act. Trusting in God and cleaving to the truths He has revealed are contrary neither to human freedom not to human reason.” We can dispose ourselves to believe and to grow in faith by taking time for adoration. It is a good and holy thing to say, “Open the eyes of my heart, Lord.”

A matter of life or death

“Go into the whole world and proclaim the good news to all creation,” Jesus said, “The man who believes in it and accepts baptism will be saved; the man who refuses to believe in it will be condemned” (Mk 16:15f). To believe in God is a decision with eternal consequences.

Without faith, the work of the Lord is hampered: “Jesus did not work many mighty deeds there because of their lack of faith” (Mt 13:58). The evangelist St. Matthew recorded this fact, to remind believers of the great blessing of believing in Christ and to startle and reawaken consciences dulled through sin by telling the consequences of not putting faith in Him.

Faith can move mountains, for nothing is impossible with God. But skepticism that refuses to believe in God leads to the direst of consequences. May you and I find time to adore and contemplate the Lord Jesus every day. This will lead us to treasure always the gift of faith, and to desire with all our hearts to be instruments that He can use to hand on the precious gift of faith to others.

Bishop Thomas J. Olmsted was installed as the fourth bishop of Phoenix on Dec. 20, 2003. Since 1974, Bishop Thomas James Olmsted has been a member of the Jesus Caritas fraternity of priests, and thus has been deeply influenced by the witness and wisdom of Charles de Foucauld and by the prayers and encouragement of many brother priests. For 16 years, Bishop Olmsted lived in Rome, Italy, where he obtained a master’s dgree in theology, a doctorate in Canon Law, and worked more than nine years in the Secretariat of State of the Holy See. During the nine years of serving in the Holy See, he resided at the Pontifical North American College and assisted seminarians with spiritual direction. Having been reared on a family farm on the Kansas-Nebraska border, he attended a single-room grade school near Oketo, Kan., and a small rural high school in Summerfield, Kan. His first contact with Catholic schools came when he entered St. Thomas Seminary College in Denver, Colo., from which he graduated in 1969 with a bachelor’s degree in philosophy.

3 COMMENTS

  1. Hi, I Live Hermosillo, Son, Mexico.

    En Oct 2010, tuve un encuentro maravilloso con Dios, estuve en Phoenix, Az en el cursillo 827,”Jesús Me llamaste Tu”.

    Actualmente sigo en viviendo mi cuarto dia, la próxima semana tengo mi reunión de grupo y quiero presentar este tema, pero quisiera pedirles de favor si me podrían enviarlo en Español.

    agradeciendo a Dios y a Uds. su coperacion.

    Dios los bendiga y de Colores.

    • ¡Gracias por la pregunta, hermano! Aquí esta la columna de nuestro querido Obispo Olmsted en Español:

      Seguir a Jesús en una edad escéptica
      “Vengan y lo verán.” Eran como las cuatro de la tarde cuando Jesús le dijo esto a sus dos primeros discípulos (Juan 1:35ff). A la vez, aceptaron su invitación, y nada sería como antes.
      Los adultos que se convierten a la fe — así como mi propio padre — a menudo pueden decirte el tiempo exacto cuando escucharon la llamada de Dios a seguirlo, y cómo trajo cambios maravillosos para bien. Aceptar la invitación de Jesús de estar con Él es iniciar una nueva visión y comenzar una nueva vida más allá de toda imaginación. Cuando una persona responde a esta llamada divina, entonces la oración de San Pablo está satisfecha (Efesios 1:18f), “Que les ilumine la mirada interior, para que entiendan lo que esperamos a raíz del llamado de Dios, qué herencia tan grande y gloriosa reserva Dios a sus santos y con qué fuerza tan extraordinaria actúa en favor de los que creemos.”

      El problema del escepticismo
      Para mirar con los ojos del corazón, uno debe estar dispuesto a dejar lo que pensaba y creía antes de la llamada de Jesús. Los primeros dos discípulos dejaron atrás al maestro que habían seguido hasta las cuatro de aquel día, es decir dejaron atrás Juan el Bautista, porque alguien mayor los llamaba. Cuando Jesús llamó a los pescadores que trabajaron en el Mar de Galilea, dejaron atrás su padres, sus redes y sus barcos para seguirlo.
      Aceptar la fe requiere que uno esté dispuesto a desprenderse de su propio punto de vista sobre la realidad para poder ver las cosas como Jesús las revela. Varias cosas pueden dificultar nuestra disposición a hacer este acto de fe. El escepticismo, por ejemplo, pone obstáculos en el camino de la fe para muchos en sociedades seculares. Impulsa una crítica interminable de la Iglesia y sus enseñanzas y hasta una mofa sarcástica en verdades sobre el matrimonio y la familia, castidad y libertad, los males de aborto y anticoncepción, etcétera.
      Esto no quiere decir que nuestra práctica de la fe no se puede criticar. Ni tampoco es cierto que todo el pensamiento crítico es incorrecto. Pero en una época de secularismo creciente puede cautivar personas en una actitud de crítica constante que no deja lugar para la admiración de la bondad de Dios y que endurece el corazón a sus iniciativas amorosas.
      Cuando el escepticismo domina mi pensamiento e interpretación, los ojos del corazón se hacen ciegos a las iniciativas de cariño de Dios. Por otro lado, cuando me rindo a Dios con fe, “Abandono la egocéntrica de mi vista normal y doy mi consentimiento de mirar la realidad desde el punto de vista de Dios” (Avery Dulles, “El Aseguramiento de cosas esperadas: Una teología de la fe Cristiana,” página 275).

      Un intelecto contemplativo
      Para recibir el regalo de fe hoy, para aceptar la gracia de oír la voz de Jesús y responderle con confianza, requiere un intelecto que está listo para la contemplación. A su nivel más profundo, el intelecto es contemplativo porque su objetivo es buscar la verdad. No existe para ser incesantemente escéptico.
      La fe siempre comienza con la iniciativa de Dios, no por un esfuerzo humano. Natanael se sorprendió mientras descubrió esto cuando Jesús le dijo (Juan 1:48) “Antes de que Felipe te llamara, cuando estabas bajo la higuera, yo te vi.” Los ojos de nuestros corazones se abren por la mirada amorosa de Cristo. El origen de la fe, la iniciativa que lleva a creer en Jesús, siempre pertenece a Dios, no a nosotros.
      Sin embargo, la fe es un acto humano. Como el Catecismo indica (#154), “Sólo es posible creer por la gracia y los auxilios interiores del Espíritu Santo. Pero no es menos cierto que creer es un acto auténticamente humano. No es contrario ni a la libertad ni a la inteligencia del hombre depositar la confianza en Dios y adherirse a las verdades por El reveladas.”
      “Vayan por todo el mundo y anuncien la Buena Nueva a toda la creación,” dijo Jesús. “El que cree y se bautice se salvará; el que se niegue a creer se condenará. (Marcos 16:15). Creer en Dios es una decisión con consecuencias eternas.
      Sin la fe, las obras del Señor se obstaculiza: “Y como no creían en Él, Jesús no hizo allí muchos milagros” (Mateo 13:58). El evangelista San Mateo registró este hecho, para recordar a los creyentes de la gran bendición de creer en Cristo y para asustar y despertar conciencias debilitadas a través del pecado, mostrando las consecuencias de no poner la fe en Él.
      La fe puede mover montañas, porque nada es imposible con Dios. Pero el escepticismo que se niega a creer en Dios lleva consecuencias terribles. Que tú y yo podamos encontrar tiempo para adorar y contemplar al Señor Jesús todos los días. Esto nos lleva a atesorar siempre el don de la fe y desear con todo nuestro corazón ser instrumentos que Él puede usar para entregar el precioso don de la fe a los demás.

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